Instaurada en 1969, la escala Saffir-Simpson -acuñada por los apelativos del ingeniero civil Herbert Saffir y el meteorólogo Bob Simpson- clasifica en categorías los ciclones tropicales, o huracanes, según la intensidad del viento.

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Un huracán, que es un tipo de tormenta, también llamado ciclón tropical, y que se forma en aguas tropicales y subtropicales, proviene de un sistema meteorológico de baja presión giratorio compuesto por tormentas eléctricas.

La escala original -según el sitio EcuRed.cu- fue desarrollada por Saffir 'mientras pertenecía a una comisión de las Naciones Unidas dedicada al estudio de las construcciones de bajo coste en áreas propensas a sufrir huracanes'. 

En el desarrollo de su estudio, Saffir se percató de que no había una escala apropiada para describir los efectos de los huracanes', como la que existe en la sismología a través de la Richter para medir la intensidad de los terremotos.

Fue entonces cuando inventó una escala propia de cinco niveles, basada en la velocidad del viento y que describía posibles daños materiales en edificios y estructuras.

'Saffir cedió la escala al Centro Nacional de Huracanes de Estados Unidos; posteriormente, Simpson añadiría a la escala los efectos del oleaje e inundaciones', agrega el sitio.

No son tenidas en cuenta ni la cantidad de precipitación ni la situación, lo que significa que un huracán de categoría tres que afecte a una gran ciudad puede causar muchos más daños que uno de categoría 5 pero que afecte a una zona despoblada

Según expertos, la escala de vientos de huracanes Saffir-Simpson establece categorías del uno al cinco conforme a la intensidad del huracán.

El sitio huracanes.fiu.edu detalla que la escala 'provee ejemplos en los Estados Unidos de los diferentes tipos de daños e impactos ocasionados por vientos según su intensidad'. Y añade: 'En general, los daños aumentan por un factor de cuatro en cada incremento de categoría. La velocidad máxima de vientos en la superficie está expresada por un minuto de viento sostenido en la base estándar de observación de 10 metros o 33 ft sobre áreas sin obstrucción'.

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El mismo huracanes.fiu.edu revela que los ciclones tropicales con vientos máximos de menos de 39 mph se denominan depresiones tropicales. Y aquellos con vientos sostenidos de 39mph o más son conocidos como tormentas tropicales.

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Cuando los vientos sostenidos de una tormenta alcanzan las 74 mph, es entonces cuando se les llama huracán. La escala Saffir-Simpson mide los vientos y categoriza un huracan en cinco niveles de intensidad. Cuanto mayor sea la categoría, mayor el potencial de daños del huracán. 

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